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El Ascenso del Tenis Japonés

Especial Abierto de Australia

Japanese Tennis© 2012 The Asahi Shimbun/Getty ImagesLas esperanzas del tenis japonés: Tatsuma Ito, Kei Nishikori y Go Soeda celebran su clasificación a los Juegos Olímpicos de Londres 2012.

Gracias al ejemplo de Shuzo Matsuoka y Kei Nishikori, DEUCE descubre cómo el tenis se ha transformado en un deporte popular en Japón.

El trabajo duro ha rendido frutos para el tenis japonés. Puede que Kei Nishikori sea el líder de la nación, pero por ningún motivo es el único exponente. Otros tres jugadores – Hiroki Moriya, Tatsuma Ito y Go Soeda – de la tierra del sol naciente estuvieron junto al No. 18 del mundo en el cuadro de singles del US Open 2012. A muchos países les gustaría tener esa cantidad de representantes.

“El hecho de que a Kei Nishikori le fuera bien en el Abierto de Australia 2012 fue una gran motivación para muchos jugadores japoneses y también la esperanza de que también pueden conseguirlo”, dice Masahide Sakamoto, tour manager de UNIQLO. “Kei les hizo creer que los japoneses pueden lograrlo. Además hay que considerar que tuvimos los Juegos Olímpicos en Londres. Para los japoneses los Juegos Olímpicos son muy importantes. Eso les dio una motivación extra para subir en el (Emirates ATP) Ranking”.

NishikoriEl entrenador de Soeda, Davide Sanguinetti, concuerda con Sakamoto en el factor de la confianza.

“Ahora ellos (los japoneses) creen en sí mismos”, dice Sanguinetti. Especialmente en torneos de canchas duras, donde tienen más experiencia”.

Soeda reconoce abiertamente que Nishikori ha sentado un ejemplo, dando a los jugadores japoneses la confianza de que ellos también pueden tener éxito en el ATP World Tour.

“Teníamos muchos jugadores con un ranking similar y eso creó una rivalidad”, dice Soeda. “Fuimos capaces de impulsarnos unos a otros. Y teníamos a Nishikori como nuestra meta. Nos ha levantado. Además ha ayudado que en los viajes podemos entrenar juntos, ir a comer, compartir y relajarnos juntos. Necesitamos eso en el circuito”.

"Matsuoka hizo prácticamente todo por el tenis en Japón".

En Japón han existido raíces hace mucho tiempo gracias a clubes profesionales de tenis y ligas competitivas a nivel adulto y colegial, que tienen docenas de asociaciones comunitarias y regionales. Las marcas japoneses Dunlop y Yonex están bien establecidas, mientras que UNIQLO mostró lo popular que es el deporte en el país al firmar al No. 1 del mundo Novak Djokovic como su embajador global.

MatsuokaGran parte del interés de Japón por el tenis se debe a Shuzo Matsuoka. Alto, fuerte, bien parecido, y con una actitud de ir adelante pase lo que pase, su estilo de juego dramático parecía más a un ataque de bansai que una estrategia de subida a la red. Con triunfos sobre los ex No. 1 del mundo Pete Sampras (1991-Canadá) y Stefan Edberg (1992-Queen’s Club), y dos victorias sobre el ex No. 2 en el ranking Goran Ivanisevic (1992-Queen’s Club, 1995-Moscú), Matsuoka inspiró a la nación y en ese proceso se transformó en un ícono cultural. Aún hoy en día Matsuoka aparece en una docena de comerciales de televisión cada año. Irónicamente, fue su derrota ante Sampras en cuartos de final de Wimbledon en 1995 lo que destapó el boom del tenis en Japón.

Si una derrota puede inspirar a un país, uno sólo puede imaginar el efecto que causó el histórico título de Nishikori en el Rakuten Japan Open Tennis Championships en Tokio el año pasado en los niños japoneses.

“Shuko Matsuoka hizo prácticamente todo por el tenis en Japón”, dice Sakamoto. “La principal razón por lo que está en TV casi todos los días es que quiere que la gente ame el tenis y conozca el deporte. Shuzo es muy famoso en Japón, pero aún le dice a la gente ‘Yo soy Shuzo Matsuoka el tenista’. No conozco a nadie que le interese más el tenis japonés. Shuzo es mi héroe y el héroe de cada tenista en Japón”.

SuzukiLuego del retiro de Matsuoka, hubo un período relativamente bajo, salvo por el talento de Takao Suzuki. Entrenado por el veterano del ATP World Tour Claudio Pistolesi, Suzuki guardó frecuentemente su mejor tenis para jugar en casa. Hubo señales de grandeza, incluyendo un partido en especial, cuando forzó a tres sets al entonces No. 1 de mundo Roger Federer en cuartos de final de Tokio, que perdería 4-6, 7-5, 7-6(3).

“Pude entrenar con Matsuoka, que me permitió ganar gran experiencia sobre el tipo de pelotas que se sienten en el tenis profesional y que necesitaba para transformarme en un tenis profesional”, recuerda Suzuki. “Ahora, con el ascenso en el ranking de Kei, otros japoneses en el circuito pueden confiar en que también les puede ir mejor”.

Matsuoka fue entrenado por Bob Brett, que ahora trabaja junto a Marin Cilic. Mucho tiempo después del retiro de Matsuoka, ambos crearon el Desafío Shuzo, un campo de identificación de talentos que reunió a los principales talentos jóvenes cada año. Sakamoto dice, “Todos pasan por el Desafío Shuzo.

"Soeda fue un factor clave para el éxito".

“El Desafío Shuzo tiene un gran papel en el éxito del tenis masculino en Japón. Matsuoka y Brett con muy duros y le enseñan a los niños que no existe un camino fácil. Enseñan fundamentos del tenis y, lo más importante, como ser hombres”.

Brett declinó ser entrevistado, ya que prefirió darle el crédito a los entrenadores japoneses y una serie de otros entrenadores extranjeros que han estado en el circuito con jugadores de ese país como Pistolesi, Sanguinetti, Cesar Castañeda y Braen Aneiros. Pero no hay duda de la huella de Brett en el tenis japonés. Incluyen buena técnica, una programación inteligente y una actitud de ‘trabaja duro, pero trabaja con inteligencia’.

Matsuoka y Suzuki le mostraron a los niños japoneses de que podían aspirar a una carrera en el tenis profesional. Sin embargo, para ser exitosos, Japón necesita ocuparse de algunos aspectos, principalmente dejar el circuito local para la gran incertidumbre del circuito internacional.

SoedaGo Soeda fue un factor clave en el éxio del tenis japonés”, dice Sakamoto. “Fue a jugar Futuros hace dos años y principalmente Challengers en 2011. Era simplemente otro tenista japonés. Kei era un talento especial, pero los jugadores pensaban, ‘si Go lo hace, yo también puedo’. Todos los jugadores pensaban de esa manera”.

Soeda reconoce, “creo que fui capaz de darles esperanza de jugar en el ATP World Tour, no sólo Challengers. Pude derribar el muro de muchos jugadores jóvenes para ganar en confianza”.

“Aparte de Kei que entrena fuera de Japón, Go – que trajo el entrenamiento a Japón – ayudó a los jugadores a entender que también les puede ir mejor”, dice Suzuki. El entrenador de Soeda, Sanguinetti, confiesa, “Es un buen competidor. Incluso cuando entrena odia fallar. Por ejemplo, puede jugar increíblemente bien, pero si falla la última pelota, siempre recuerda esa pelota y no el 99 por ciento del gran entrenamiento”.

Hay otro factor vital que ha contribuido al éxito del tenis japonés.

"Siento mucho orgullo de decir que soy un tenista profesional japonés".

Dice Suzuki, “Desde el desarrollo del Centro Nacional de Tenis Japonés hace cinco años, los atletas que vuelven a Japón tienen mejores instalaciones para entrenar”. Ito concuerda, “Creo que el Centro en Tokio fue una gran ayuda. Nos permite entrenar juntos cuando estamos en casa y reúne a lo mejor del tenis japonés para entrenamientos y competencia de calidad”.

Si la expresión ‘una cadena es tan fuerte como su eslabón más débil’, entonces el tenis japonés tiene un brillante futuro.

Sólo se debe considerar el curioso caso de Katsushi Fukuda. Con 36 años en el No. 1226 del Emirates ATP Rankings, uno podría perdonarlo si pensara en deambular por el circuito ITF Futuros. Pero no. En dicembre Fukada participó de una dura pretemporada y tiene planeado un completo calendario para 2013.

“Los cuartos de final de Wimbledon de Shuzo me inspiraron a luchar por mis sueños sin importar los ostáculos”, dice Fukuda. “Y ahora Nishikori me ha inspirado sobre lo que los japoneses podemos lograr. Me encanta el tenis y disfruto seguir los resultados de mis compatriotas. Siento mucho orgullo de poder decir que soy un tenista profesional japonés”.

Aunque el béisbol y el fútbol sigue siendo la prioridad en la portada de los periódicos japoneses, gracias a la marca de Matsuoka, el camino de Suzuki, el ascenso de Nishikori y la persistencia de Soeda, el tenis japonés ha subido una enorme barrera.

Ahora depende de Nishikori elevar aún más la vara.

Nota del Editor: Durante 2013, el formato de DEUCE cambia de cuatro ediciones al año del formato de revista a ediciones regulares. Esperamos que este nuevo formato nos ayude a entregar de manera más frecuente las historias relevantes de las estrellas del ATP World Tour.

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