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El Comandante Youzhny

DEUCE

Mikhail Youzhny© Getty ImagesMikhail Youzhny terminará esta temporada por primera vez como el No. 1 de Rusia.

Conocido por su saludo militar y espíritu luchador, el héroe ruso Mikhail Youzhny sigue para continuar el legado de su padre con su entrenador de mucho tiempo.

Mikhail Youzhny lanza la pelota con fluidez y precisión sobre la red haciendo que le llegue con comodidad a la derecha de su coach de largo tiempo, Boris Sobkin. Youzhny, campeón defensor en el St. Petersburg Open, se prepara para su duelo de semifinales. Calientan en silencio. Luego de 18 años juntos las palabras no son necesarias entre el jugador y su entrenador. Ahora, mientras practican, Sobkin se pregunta si Youzhny tiene suficiente energía para enfrentar al talentoso Dmitry Tursunov.

Pronto lo descubriría.

Igualados en cuatro juegos en el primer set, Los potentes golpes de Tursunov tienen corriendo por la cancha a Youzhny. Todo el esfuerzo de lado a lado dejó a Youzhny cansado en sus piernas y huesos. Es que aún no se recupera completamente de una infección viral que lo obligó a retirarse la semana anterior en la Kremlin Cup. Sin embargo, a pesar de todo, Youzhny le quebró el saque a Tursunov para tomar la delantera 5-4 en el primer set. Ahora su cuerpo se está desmoronando. Youzhny le pide al juez de silla Carlos Bernardes por un descanso para ir al baño. El requerimiento fue aceptado y se dirige rápidamente al camarín donde se dobló en dos y vomitó todo lo que tenía adentro.

“Para mí es un ejemplo del hombre ruso: serio, trabajador y luchador”.

De vuelta en la cancha, Youzhny logra mantener su saque para llevarse el primer set.

Aunque el público está claramente por Youzhny, Tursunov no se rinde y luego de llevarse el segundo set le quebró otra vez a Youzhny en el tercero. Sacando 4-2, Youzhny se defendió de una forma que habría hecho orgulloso a Pedro el Grande. Duraría 13 minutos y 50 segundos. Y cuando terminó, Youzhny había quebrado de vuelta y la gente estaba moviendo sus cabezas en asombro y aplaudiendo furiosamente.

Durante el partido, Youzhny ha estado trabajando sobre el revés de Tursunov con mucho slice y derechas pesadas con top spin. Normalmente Youzhny no grita mucho, pero cuando lo hace es para golpear de derecha y significa que está al ataque. Más que un grito es una orden, como si estuviera obligando a la pelota para una misión clave. Los siguientes juegos se transforman en una guerra entre ambos, donde Youzhny detiene el poderoso ataque de Tursunov mientras intenta clavar sus dientes en la carne del punto. Para el hombre al cual los rusos llaman con afecto 'Mischa', las principales armas de Mikhail Youzhny son fáciles de detectar: cabeza, corazón y piernas.

Con 1.82 metros de estatura y 72 kilos, Mikhail Youzhny no se achica ante su oponente. Su rostro perfectamente afeitado es acentuado por sus cejas gruesas negras y una fuerte mandíbula. Cuando se lo propone, sus características se transforman para fruncir el ceño con autoridad. Pero cuando Youzhny está feliz, un par de hoyuelos y un pequeño espacio en sus dientes muestran una sonrisa de un millón de dólares.

YouzhnyTursunov y Youzhny seguirían luchando hasta el tie-break del set final. Inmediatamente, Tursunov tomó la delantera de 6-3. Con la espalda contra la pared y tres puntos de partido en contra, Mikhail Youzhny está recibiendo un golpe como en una película de Rocky Balboa. Boris Sobkin está en la primera fila de la tribuna, con la cabeza en sus manos, moviéndose en su silla. Sólo hay un problema para Tursunov. Aquí es donde Youzhny es el más peligroso.

Cuando termina, y Mikhail Youzhny de alguna forma se las arregló para evitar la derrota, Boris Sobkin estaba caminando en el pasillo con sus manos cruzadas tras su espalda y moviendo la cabeza.

"Este partido es todo lo que necesitas para entender a Mischa", dijo Sobkin. "¿Cómo se dice? Una imagen vale más que mil palabras

". Ektarina Kempik, una mesera en el Gran Hotel Europa de Saint Petersburgo, fue a ver jugar a Mikhail Youzhny.

"Me gusta mucho", dijo Kempik. "Lo vi en el restaurant del hotel muchas veces y es una estrella en Rusia. Para mí es un reflejo del hombre ruso: serio, trabajador y luchador". La leyenda del tenis ruso, Alex Metreveli, está de acuerdo.

"Es un gran luchador", dice Metreveli. "Ni siquiera puedo recordar todos los partidos que ha ganado en situaciones complejas. La gente rusa respeta a Mischa porque trabaja muy duro. Y su espíritu luchador es increíble. Lo que hizo en París para Copa Davis es uno de muchos ejemplos".

Metreveli se refiere a la final de Copa Davis 2002 en París. Como es típico en Francia, fue una gala. Estaba presente el Presidente de Francia Jacques Chirac y también el Presidente ruso Boris Yeltsin. Con los ganadores de Grand Slam y estrellas de la ATP en el equipo, Marat Safin y Yevgeny Kafelnikov, pocos pensaban que el joven de 20 años, Mikhail Youzhny, vería acción. Ni siquiera el propio Youzhny lo pensaba.

“[Mi padre] fue Coronel en el Ejército Soviético. Detuvo su carrera para apoyar nuestro tenis todos los días”

"El capitán me dice el primer día que quizás jugaría el punto final ya que Kafelnikov no estaba al 100 por ciento", recuerda Youzhny. "Pero no le creí. ¿Cómo podría jugar un partido tan importante con una estrella como Kafelnikov en el equipo? Y luego el domingo en la mañana veo a Yevgeny llegar en zapatillas de correr y sin raquetas. Luego entendí que debía jugar ante Rusia".

Tatiana Naumko, la entrenadora de largo tiempo de la estrella rusa Andrei Chesnokov conoce a Youzhny desde que tiene ocho años. Estaba en París para la Copa Davis.

"Antes del partido hablé con él", dijo Naumko. "Le dije 'Mikhail, debes ser como un robot. No pienses mucho en la situación. Sé un robot: revés, derecha, derecha y revés, cruzado y sobre la línea. Un robot, Mikhail'".

No fue un mal consejo por parte de uno de los técnicos más exitosos de Rusia, pero así como un personaje de una novela de Tolstoy, Youzhny estaba enfrentando una serie de cargas. Sí, estaba la presión de jugar el punto decisivo de una final de Cpoa Davis. Pero había algo más; sólo un mes antes el padre de Mikhail había muerto súbitamente.

"Todo lo que tenemos es gracias a nuestro padre", dice el hermano mayor y ex jugador Andrei Youzhny, quien estaba con el equipo ruso en París. "Estamos en el tenis por nuestro padre. Estamos con Boris (Sobkin) por nuestro padre. Papa hizo muchos sacrificios por nuestro tenis. Fue coronel en el Ejército Soviético y detuvo su carrera para apoyar nuestro tenis cada día. Y Papa y Mischa ambos nacieron el mismo día, el 25 de junio. ¿Cuál es la probabilidad de eso?".

El escenario estaba dispuesto y el trofeo de Copa Davis se decidiría entre Paul-Henri Mathieu y Mikhail Youzhny. Desde el inicio, Mathieu fue el mejor jugador, ganando el primer set y tomando un quiebre en el segundo.

Youzhny"Supe exactamente cuál era el problema de Mischa", dice Andrei. "Tenía tantas emociones dentro de él que no podía jugar. Podía ver que tenía las emociones equivocadas. Sabía qué tenía que hacer".

Andrei envió un mensaje al capitán Shamil Tarpischev para que Mischa tomara un descanso e ir al baño. Esa sería la oportunidad para hablar con su hermano menor. Cuando Youzhny retornó a la cancha recibió una advertencia del juez de silla por recibir coaching. Lo que Andrei le dijo debe haber sido poderoso, porque Mikhail Youzhny se transformó en una bestia diferente. Youzhny luchó para regresar e igualar el partido para luego ganar la Copa Davis para Rusia en el quinto set.

"Mucha gente me pregunta a mí y a Mischa para saber qué le dije", dice Andrei. "Nunca lo decimos. Y no te diré lo que le dije porque es un asunto familiar".

"Fue mut difícil emocionalmente porque mi padre recién había muerto", reconoció Youzhny. "En un momento estaba muy feliz. Pero en otro quería que mi padre me viera jugar un partido tan importante para Rusia. Fue muy difícil el que nos diera todo para que pudiéramos jugar al tenis y luego que no pudiera verme jugar".

“Su espíritu de lucha es increíble”

"Fue terrible", dice Sobkin. "Felicidad, tristeza. Felicidad por ganar, pero triste porque mi padre no me podía ver jugar. Muchas lágrimas de todos".

Fue su padre, Mikhail Youzhny Sr., quien decidió que su hijo se dedicara al tenis. Y como muchos chicos, el pequeño Mikhail siguió los pasos de su hermano mayor, Andrei.

"En verano aprendimos tenis", dice Andrei. "Y en invierno aprendíamos patinaje de figuras. Luego un día, cuando éramos mayores, el coach habló con mi padre si quería jugar tenis en serio. Si queríamos intentar profesionalmente, debemos ir al Spartak Club. El padre dijo, 'Sí, Por qué no. Intentémoslo'".

Sería más fácil decirlo que hacerlo. Cada día harían un largo viaje al Spartak Club. Les tomaría una hora cada viaje, tomando el metro y luego dos buses. Y su madre, una economista, tomaría doble turnos extra para ayudar a pagar.

"En el Spartak Club tenemos tradición de grandes jugadores", dice Tatiana Naumko. "Muchos niños estaba detrás de la reja para ver entrenar a Andrei (Chesnokov). Era un héroe para los niños. Y el pequeño Mischa estaba detrás de la reja también".

"Nuestros padres tuvieron que encontrar la forma de conseguirnos un coach", dice Mikhail Youzhny. "No fue fácil. Al principio Andre y yo veíamos como los entrenadores trabajaban con estudiantes. Luego haríamos nuestros propios ejercicios con una bolsa de pelotas viejas que recogíamos".

Youzhny"Mischa y Andre estaba entrenando juntos todo el tiempo sin un coach", recordó Sobkin. "En el inicio, Mischa era el campeón del mundo en quebrar raquetas y llorar. No muchos técnicos quieren trabajar con un niño con una personalidad así. Así entrenaban por 15 minutos y luego llegaría un socio, por lo que tenía que dejar la cancha y moverse a otra. 10 o 20 minutos después llegaría otro socio y así todo el día. Había algo en los ojos de Mischa, un brillo quizás, no lo sé. A veces los ojos dicen más que los padres. Por supuesto, no vi entonces a Mischa llegando al Top 10. Pero veía algo especial en él".

Fue en 1995 que Mikhail Youzhny, un pasapelotas de 13 años, tuvo su primera prueba de lo era ser un héroe ruso. En el partido decisivo de la serie de Copa Davis de Rusia ante Alemania en el Estadio Olímpico de Moscú, Chesnokov salvó 10 puntos de partido ante Michael Stich para una victoria 14-12.

"Luego del partido había demasiada gente que quería estar cerca de Chesnokov", recuerda Youzhny. "Fui al camarín y había tanta gente alrededor de él, que Andrei se olvidó que dejó sus zapatos en el suelo. Era tan bajo que podía verlos en el suelo y tomé las zapatillas y me las llevé para nuestro departamento. Todavía están ahí".

Consultado sobre si algún otro jugador ruso había tenido influencia sobre el joven Mikhail Youzhny, Boris Sobkin replicó con una sonrisa. "Digamos que por suerte otros jugadores rusos no lo perturbaron mucho".

“Había algo en los ojos de Mischa, un brillo, quizás.”

Quizás no hubo otros jugadores, pero no se puede negar la influencia del coach Boris Sobkin. Es verdad que Sobkin no siguió los pasos de un tradicional entrenador de tenis. En vez de eso, trabajaba como profesor de matemáticas en una prestigiosa universidad soviética. Aún así era un buen jugador amateur para ser un sparring de Chesnokov.

"Es muy inteligente", dice Andrei Youzhny. "Boris siempre está estudiando todo y viendo cómo hacer mejor a Mischa. Aún después de todos estos años. Boris es un ídolo para mí".

"La mente de Boris no tiene límites", dice Naumko. "Está aprendiendo constantemente. Y creo que por eso es que Mischa sigue mejorando a su edad".

No cometan errores, Mikhail Youzhny aún está mejorando a los 28 años. Este año en el US Open logró su mejor resultado en un Grand Slam donde venció a John Isner, Tommy Robredo y Stanislas Wawrinka en ruta a semifinales, donde perdió ante el eventual campeón Rafael Nadal. Luego logró el título del Malaysian Open dos semanas después para alzar su séptima copa ATP World Tour.

Consultado sobre su gran forma este año, Youzhny fue tímido.

Youzhny"¿Qué significa un buen año?", contesta Youzhny arqueando sus cejas oscuras. "A veces empiezas bien el año y luego terminas mal. O a veces al revés. Creo que es mejor esperar al final de la temporada y luego evaluar".

"Youzhny es extremadamente sólido mentalmente", comenta Peter Lundgren, coach de Stanislas Wawrinka. "Tiene la habilidad de adaptarse a todo tipo de condiciones. Y puede cambiar la velocidad y dirección de la pelota con rapidez. Pero su slice de revés es uno de los mejores del mundo. Su slice tiene mucha variedad y puede neutralizar un ataque del rival rápidamente".

Mientras el slice mantiene vivo a Youzhny, es su revés con topspin sobre la línea el que liquida. Aún cuando su mano de la raqueta es potente, cuando golpea la pelota es como si usara un guante. Si hay algo que es una grieta en su armadura es su servicio, o la falta de ella. Youzhny conecta menos aces que un pobre jugador de póker.

"Eso es algo que debe mejorar", admite su hermano. "Estoy confiado en que Boris encontrará una solución".

"Eso es algo que debe mejorar", dice Sobkin. "Lo tenemos entre los planes. Pero, por suerte, no lo comentaré públicamente".

“Él tiene la capacidad de adaptarse a todo tipo de condiciones".

"Boris ve el tenis como muy poca gente lo hace", dice el jugador ATP World Tour y amigo cercano, Sergiy Stakhovsky. "Es extremadamente inteligente y sus prácticas con Mischa son únicas, con muchas variantes. Pero hay más. Con Mischa tienen una relación muy interesante. Ambos leen mucho. Mischa lee muchos libros todo el tiempo. Cuando comencé a estar con ellos me soprendí del nivel de conversación que tenían. Y Mischa siempre está bromeando con Boris, pero luego Boris molesta a Mischa pero un nivel mayor de broma. Y así siguen y en el principio yo pensaba 'Wow, ¿Qué planeta es éste?".

La lucha de Youzhny por un lugar en las Finales Barclays ATP World Tour llegó a su fin cuando una lesión en la espalda lo forzó a retirarse ante Ernests Gulbis en el BNP Paribas Masters. El extenso año llegaba a su fin y era tiempo para Mikhail Youzhny de volver a casa con su esposa, Julia, y su hijo pequeño, Maxim.

Afuera del Pullman Hoel en París hace frío y está lloviendo cuando Sobkin y Youzhny cargan sus bolsos de tenis hacia el auto cortesía del torneo para transportarlos al Aeropuerto Charles de Gaulle y volar de regreso a Moscú. En estos días, Boris camina con una pequeña encorvadura en su espalda y a Mikhail le toma un poco más de tiempo recuperase de los partidos. Pero una cosa que no ha cambiado luego de casi dos décadas trabajando juntos es la chispa en los ojos de Youzhny y la mano firme de Boris en el hombro de Youzhny.

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